Noviembre marca el comienzo de la temporada de la recolección de aceitunas que dura hasta mediados de  enero.  Muy pocos productos están tan relacionados con la historia y la cultura de un lugar, como el aceite de oliva y los olivos con el patrimonio cultural de Grecia. Dotados de un fuerte simbolismo a través de la mitología y la religión y asociados a la gastronomía y a una dieta saludable, los olivos son sin lugar a duda, componentes únicos de la cultura mediterránea y griega. Desde la corona de oliva otorgada a los ganadores de los antiguos Juegos Olímpicos, hasta el olivo de Platón, debajo del cual el filósofo famoso  enseñaba a sus alumnos, hace 2.400 años, o hasta las propiedades curativas del aceite mencionadas por Hipócrates, este árbol sagrado y eterno ha sido alabado desde la Antigüedad. Durante la guerra, los mensajeros que solicitaban tregua, llevaban una rama de olivo como símbolo de paz. Además, los ciudadanos que habían cometido graves delitos y buscaban asilo en el altar de un dios, llevaban también consigo una rama.
 
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El descubrimiento de hojas de olivo petrificadas en Santorini, cuya antigüedad se estima en 50.000 a 60.000 años, así como los hallazgos arqueológicos de los palacios minoicos en Creta, ilustran el papel duradero de esta “fruta bendita” en la civilización griega. Según un antiguo mito conocido, los atenienses eligieron a la diosa Atenea en lugar de Poseidón para la protección de la ciudad, puesto que les ofreció como regalo un olivo, una fuente de vida que les proporcionaría el alimento.  La suprema calidad y la singularidad del aceite de oliva griego, dependen en gran parte del clima en el que se cultivan los árboles. Aproximadamente el 65% del aceite de oliva griego, proviene del Peloponeso, mientras que el resto se produce principalmente en Creta, en la región del Mar Egeo, las Islas Jónicas.  Igualmente, los fertilizantes naturales se consideran un ingrediente clave.  Los olivaress pueden sobrevivir sin riego constante, completan su propio ciclo de crecimiento y son bastante resistentes al cambio climático.
 
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Vasijas de almacenamiento de aceite de oliva/“Pithoi”, Palacio Minoico, Creta, Grecia/ Foto: Deror_avi, CC por-SA 3.0, vía Wikimedia Commons

 
La recogida de aceitunas
 
La elaboración del aceite de oliva en Grecia, es un proceso fascinante y la recolección de las aceitunas se considera un período importante del año. En el pasado, pero también en nuestros días, la recogida de las aceitunas ha sido una actividad desarrollada principalmente por las familias para su propio uso. Por supuesto, hay grandes unidades agrícolas que aplican técnicas modernas al respecto de la cosecha de aceitunas, la producción de aceite de oliva y actividades de promoción. La recogida tradicional de aceitunas también se ha incluido en el agroturismo como una opción alternativa de vacaciones y a lo largo los años se ha convertido en tendencia popular para los entusiastas del aire libre.
 
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Teófilos Jatzimijail “Recogida de Aceitunas”, 1933, Museo Teófilos Varia (Lesbos, Grecia)

 
Grecia como país productor de aceite de oliva
 
Los productos de aceite de oliva griego se consideran de primera calidad en todo el mundo. Se cultivan en varios tipos de suelo en el clima ideal de este país. El 80% del aceite de oliva de Grecia es virgen extra, la mejor categoría de clasificación del mundo. Grecia es el tercer país productor a nivel internacional después de España e Italia y produce más de 200.000 toneladas. El aceite de oliva griego y los productos oleaginosos se encuentran entre los productos agrícolas más famosos del país, mientras que las empresas, pequeñas pero dinámicas, invierten tiempo, esfuerzo, recursos y pensamiento creativo para dar con el mejor uso de su producto, tratando de ganar su puesto en el mercado global. Vale la pena señalar que muchas compañías griegas han sido galardonadas con muchos premios en competiciones internacionales por la calidad de sus productos y sus envases sofisticados.
 
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Además del aceite de oliva, las aceitunas se pueden consumir como tentempié o utilizarse en ensaladas, panes, empanadas y salsas. Asimismo, el aceite de oliva, desde la Antigüedad se ha utilizado como base para la fabricación de jabón, así como en la elaboración de perfumes debido a su tendencia a durar más sobre la piel. Incluso, los residuos que quedan tras el proceso de extracción, del aceite de oliva, se pueden usar como complemento alimenticio para animales, fertilizante orgánico natural o biocombustible sólido para la producción de energía.
 
Dieta Mediterránea
 
El aceite de oliva griego es la base de la dieta mediterránea. Como ingrediente principal de todas las recetas de la cocina griega tradicional, desempeña un papel predominante en los hábitos nutricionales griegos. El aceite de oliva griego es conocido en todo el mundo, por su pureza, su sabor excepcional, y su alto valor nutricional, además de ser considerado un super alimento. Según estudios, el aceite de oliva es el producto más saludable entre los aceites vegetales. Está cargado de antioxidantes y protege de diversas enfermedades, por lo que es esencial para una dieta equilibrada. Muchos productos de aceite de oliva griego se han registrado con Denominación de Origen Protegida (DOP) o Indicación Geográfica Protegida (IGP), el sistema de reconocimiento de la UE para productos agrícolas de alta calidad.
 
Texto original en inglés vía Greek News Agenda.
 
(Adaptación al español C.S)

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