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No hay muchos  arquitectos que hayan dejado su huella en el paisaje urbano de Grecia como Ernst Ziller. Conocido por edificios como la Mansión Presidencial y el Teatro Nacional de Grecia, no sólo desempeñó un papel importante en la configuración de la ciudad de Atenas, sino que también dejó su huella en muchas ciudades del país entre 1870 y 1914. Diseñó, construyó o supervisó más de 500 edificios públicos y privados, y contribuyó a que la capital griega pasara de ser un pueblo a una bulliciosa metrópolis.
 
El nacimiento de la Atenas moderna
 
Cuando Grecia declaró su independencia tras la Revolución de 1821, su capital oficial era la ciudad de Nauplia, en el norte del Peloponeso. En 1832, Grecia se constituyó como reino bajo el mandato de Otón, hijo de Luis I de Baviera. La administración bávara decidió forjar una identidad moderna para el país basada en la gloria de la antigua Grecia. Así, trasladaron la capital a Atenas, debido a su ilustre pasado como la mayor ciudad de la antigüedad clásica griega.
 
En aquella época, tenía una población de entre 4.000 y 5.000 habitantes, situados principalmente en el actual barrio de Plaka. A los arquitectos Gustav Eduard Schaubert y Stamatios Kleanthis se les asignó la tarea de crear un plano de la ciudad, que luego fue modificado por Leo von Klenze, arquitecto de la corte de Luis I. Entre los edificios públicos más importantes erigidos durante esos primeros años se encuentran la Universidad de Atenas (1837-1950), el Antiguo Palacio Real (actual edificio del Parlamento griego, 1836-1843) y el Antiguo Edificio del Parlamento (1858).
 
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 El edificio del Teatro Nacional de Grecia en Atenas (por George E. Koronaios vía Wikimedia Commons)
 
Ziller en Atenas
 
Ernst Ziller nació en 1837 en un pequeño pueblo de Sajonia, cerca de Dresde. Tras graduarse en la Academia de Bellas Artes de Dresde en 1858, entró a trabajar para el arquitecto danés Theophilus Hansen. Theophilus y su hermano mayor, Christian, fueron destacados representantes de la arquitectura renacenista griega, también conocida como Clasicismo Neohelénico. Diseñaron uno de los hitos arquitectónicos más famosos de la capital griega, conocido como la Trilogía Ateniense, compuesta por el edificio principal original de la Universidad (1837-1950), la Academia de Atenas (1856-1885) y la Biblioteca Nacional de Grecia (1888-1902), siendo estos dos últimos diseñados por Theophilus.
 
Teófilo Hansen invitó a Ziller a Atenas en 1861 para que supervisara la construcción de la Academia, financiada principalmente por el banquero y benefactor greco-austriaco Simón Sinas. El edificio se construyó con mármol pentélico, tomando como referencia la arquitectura de la Atenas clásica del siglo V a.C. Gracias a su colaboración con Hansen y Sinas, Ziller conoció a la mayoría de sus futuros clientes. Más tarde, Ziller también supervisaría la construcción de la Biblioteca Nacional y el Zappeion, también diseñados por Hansen.
 
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La Mansión Melas en Atenas (por C messier vía Wikimedia Commons) 
 
El joven arquitecto estaba fascinado por el pasado antiguo de la ciudad. En 1864 presentó un estudio en el que proponía el uso deliberado de la curvatura en la construcción del Partenón. Su idea fue controvertida en su momento, pero desde entonces ha sido reivindicada por la investigación. A finales de la década de 1860 realizó excavaciones arqueológicas en el emplazamiento de Kallimarmaro, donde se levantaba un estadio romano construido por Herodes Ático. El actual Estadio Panatenaico es una reconstrucción del estadio anterior, basada en sus excavaciones y diseños. También llevó a cabo investigaciones arqueológicas en otros yacimientos, como los de Rhamnous y Thiseio en Ática, el templo de Aphaia en la isla de Egina y el emplazamiento de la antigua Troya en Turquía, y fue uno de los primeros en señalar la policromía original de las esculturas y edificios antiguos.
 
Ziller utilizaría sus descubrimientos en sus propios edificios, inspirándose en el diseño de elementos decorativos, utilizando la policromía en sus fachadas y en el interior de sus edificios, e incluso aplicando su teoría sobre la curvatura en la construcción de la Academia. Desarrolló un estilo arquitectónico personal y ecléctico que incorporaba elementos de la antigüedad griega junto con la arquitectura bizantina, renacentista y del norte de Europa, todo ello en el contexto del neoclasicismo entonces dominante.
 
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 View of Vila Atlantis, in Kifissia (by C messier via Wikimedia Commons)
 
Sus obras
 
Entre los edificios más importantes de Atenas diseñados por Ziller se encuentran la Mansión Syngros (actual sede del Ministerio de Asuntos Exteriores, 1872-73), la Mansión Melas (actuales oficinas del Banco Nacional de Grecia, 1874), el Iliou Melathron (actual Museo Numismático de Atenas, 1878-81), la Mansión Psychas (actual Embajada de Italia, 1885), el Instituto Arqueológico alemán de Atenas (1887-97), los hoteles "gemelos" Megas Alexandros (1889) y Bagkeion (1890-1894) en la plaza Omonoia, el Palacio del Príncipe Heredero (actual Mansión Presidencial, 1891-97), el Teatro Real (actual Teatro Nacional de Grecia, 1895-1900), la Mansión Stathatos (1895), la Villa Atlantis en Kifissia (1897) y la Residencia Frissiras en Plaka (actual Museo Frissiras, 1904).
 
En 1885 diseñó una mansión de tres pisos (ahora conocida como la Residencia Ziller-Loverdos) donde su familia residió hasta 1912. Algunos de sus edificios importantes, como el Teatro Municipal de Atenas, el palacio real original de Tatoi y la mansión de Thon, no han sobrevivido hasta nuestros días. También fue el tercer y último arquitecto que supervisó la construcción del Museo Arqueológico Nacional de Atenas (sobre diseños de Ludwig Lange), realizando importantes modificaciones en la fachada.
 
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Ayuntamiento de Ermoupolis en la isla de Syros (por Glorious 93 vía Wikimedia Commons) 
 
Muchas de sus obras se encuentran en ciudades y pueblos de toda Grecia. Algunas de las más destacadas son el Ayuntamiento de Ermoupolis en la isla de Syros (1876-1891), el Teatro Apollon de Patras (1871-72), el Museo Arqueológico de Milos (1870), el Teatro Municipal de Foscolo en la isla de Zakynthos (1870-75, no se conserva) el antiguo mercado municipal de Aigion (hoy Museo Arqueológico de Aigion, 1890), el antiguo mercado municipal de Pyrgos (hoy Museo Arqueológico de Pyrgos) y el antiguo consulado griego en Tesalónica (hoy Museo de la Lucha Macedónica, 1893).
 
Entre sus obras se encuentran numerosas iglesias, como la Iglesia Metropolitana de San Gregorio Palamas en Salónica, la Iglesia de San Jorge de la Fundación Xatzikonsta en Metaxourgio (Atenas), la Iglesia de Lucas Evangelista en Patisia (Atenas), la Iglesia de la Transfiguración de Jesús en Vilia (Ática Occidental), la Iglesia Catedral de Panagia Faneromeni y las Iglesias de San Andrés y de la Presentación de la Virgen María en el Templo en Aigio.
 
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 Teatro Municipal Apolo de Patras (por Conundrum vía Wikimedia Commons)
 
Su vida en Grecia
 
En 1872, Ziller fue nombrado profesor de arquitectura en la Escuela de Artes (actual Escuela de Bellas Artes de Atenas) y enseñó allí hasta 1883. En 1884 fue nombrado Director de Obras Públicas en el Ministerio del Interior, convirtiéndose así en Maestro de Obras del Rey Jorge I, cargo que ocupó hasta 1893. Estaba casado con la pianista Sophia Doudou, hija de un comerciante griego, desde 1876. Tuvieron cinco hijos, entre ellos Iosifina Dimas-Ziller (1885-1965), que llegó a ser pintora impresionista. Murió en Atenas el 4 de noviembre de 1923 y fue enterrado en el Primer Cementerio de Atenas.
 
El nombre de Ernst Ziller está ligado a algunos de los lugares más emblemáticos de la ciudad moderna de Atenas y de muchos centros urbanos del país. Destaca por haber sabido adaptar las tendencias centroeuropeas de su época al carácter, la estética, el clima, las dimensiones y las proporciones de Grecia, incorporando elementos de su historia e identidad. Su papel en la configuración del rostro de la ciudad contemporánea de Atenas, especialmente de su centro histórico, es indiscutible.
 
Texto original en alemán vía Griechenland Aktuell, disponible también en inglés vía Greek News Agenda
 
Trad.: C. Peppas