¿Ha pensado usted alguna vez en visitar un cementerio histórico? La mayoría de la gente asociaría los cementerios con el dolor, el sufrimiento y la muerte. Sin embargo, estos espacios tienen que contar cosas sobre la historia y el patrimonio de una ciudad, ya que constituyen lugares de memoria colectiva. Más específicamente, en griego, las palabras para monumento ("mnimeio") y tumba ("mnima") provienen ambas de la palabra memoria ("mnimi"), haciendo de los cementerios lugares donde se celebra la muerte, la vida y la continuidad.
 
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Los cementerios históricos del siglo XIX, en particular, son también lugares de significativa concentración de obras artísticas; el ejemplo más  famoso de Grecia es el Primer Cementerio de Atenas, un sitio fascinante con una rica historia detrás de él. De hecho, su carácter monumental e histórico está inextricablemente vinculado a la propia identidad de la capital griega, ofreciendo a los visitantes una oportunidad única de descubrir la relación de la ciudad con el arte, la vida y la muerte durante el siglo XIX y principios del XX.
 
Construidο en 1837, poco después de la fundación del Estado griego moderno y durante el mandato de Dimitrios Kallifronas como alcalde de Atenas (1837-1841), esta estimada necrópolis fue construida por artesanos de Tinos, isla famosa por sus escultores de mármol, mientras que el mármol utilizado era casi exclusivamente del Monte Pentelico de Atenas. Es importante señalar que el arte conmemorativo floreció durante el siglo XIX y marcó el renacimiento del nuevo Εstado griego.  En lo que respecta a la colección de esculturas alojadas en el cementerio, puede considerarse como el ejemplo más significativo y genuino de la calidad alcanzada en la talla de mármol en Grecia entre 1850 y 1920.
 
En el cementerio hay tres Iglesias y la iglesa principal es la de San Teodoro. Además de servir a las necesidades de la población ortodoxa de Atenas, el cementerio fue ampliado dos veces en la década de 1940 para incluir una sección para católicos, protestantes y judíos. En total, el lugar de descanso creció a 225.000 metros cuadrados, albergando más de 10.000 tumbas familiares y 2.077 tumbas creadas por un total de 108 artistas. Muchas tumbas son verdaderas obras de arte. Ya sean grandes o simples, todas reflejan lo que la familia del difunto (o el Estado) consideraba un monumento adecuado.
 
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Situado detrás del Templo del Zeus Olímpico y del Estadio Panathinaikó en el centro de Atenas -aproximadamente a 15 minutos a pie de la Acrópolis- el cementerio es una maravillosa combinación de parque y gliptoteca gracias a sus altísimos pinos y cipreses, y sus majestuosas esculturas románticas y neoclásicas. De hecho, el Primer Cementerio de Atenas es como un "museo" gratuito al aire libre que consiste en templos, esculturas de mármol, lápidas ornamentadas y una lista interminable de figuras públicas prominentes del país, incluyendo héroes de la Revolución Griega, políticos, empresarios, poetas y artistas.
 
Más concretamente, héroes de la guerra de independencia griega, como Odiseas Androutsos, el ex Primer Ministro Charilaos Trikoupis, la ex Ministra de Cultura y actriz Melina Mercouri, los poetas nacionales Odiseas Elytis (o Elitis) y Georgios Seferis, el economista Xenofon Zolotas, los empresarios y coleccionistas de arte Basil y Elise Goulandris (fundadores de la Fundación Goulandris), el pintor Nikos Hatzikyriakos-Ghikas, el director de cine Theodoros Angelopoulos, los arquitectos Aris Konstantinidis y Ernst Ziller, el arqueólogo Heinrich Schliemann, Vasilis Tsitsanis y Sotiria Bellou, importantes figuras del Rebétiko, son sólo algunos de los famosos griegos y filohelenos que descansan allí.
 
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Sus tumbas y mausoleos están adornados con impresionantes estatuas que convierten el cementerio en una galería de esculturas al aire libre. El hito artístico más conocido es probablemente la Figura Femenina Durmiente (de Yannoulis Chalepas, el escultor más distinguido de la Grecia moderna) que se encuentra en la plaza cerca de la iglesia de San Teodoro. Pero hay muchas más, como la Madre de la Ocupación o la estatua del héroe de la Guerra de la Independencia griega, Theodoros Kolokotronis.
 
Cabe señalar que Grecia pasó a ser miembro de la Ruta Europea de los Cementerios del Consejo de Europa ya en 2011 gracias al Primer Cementerio de Atenas, ya que constituye el mayor parque escultórico del país y uno de los más grandes de toda Europa. Le siguieron más cementerios, como el Cementerio de Skiathos, el Cementerio de Kifissia, el Cementerio de Syros en Hermoupolis y el Cementerio Taxiarches en la ciudad de Volos.
 
Texto original en inglés vía Greek News Agenda
 
Trad.: C. Peppas